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Cómo contribuye el agua contaminada a las enfermedades mentales


+ La exposición infantil al plomo afecta la salud mental de los adultos.


Por Kristina Marusic


Esta es la parte 2 de una serie de 5: El costo mental de la contaminación: cómo

la contaminación del aire, el agua y el clima dan forma a nuestra salud mental.


Pittsburgh.- En una semana promedio, NaTisha Washington escucha a personas mayores que se ven obligadas a elegir entre mantener el agua corriente o pagar las facturas médicas; que las mamás temen preparar la fórmula para sus bebés con agua de la llave por temor a la contaminación, y a los políticos locales frustrados por las barreras para mejorar la calidad del agua.

"Muchas comunidades han estado luchando para lidiar con la COVID-19 y la pérdida de empleo y todas las acciones recientes de derechos civiles y problemas de discriminación, sin tener acceso a agua potable segura en el hogar", afirma Washington, un organizador de justicia ambiental de One PA, un grupo de defensa de la comunidad sin fines de lucro.

Gran parte del trabajo de Washington se relaciona con el acceso al agua potable en las comunidades de bajos ingresos del oeste de Pensilvania. Los problemas que ve se dividen principalmente en dos categorías: agua potable contaminada con plomo y otros químicos tóxicos, y la amenaza de cortes de suministro por la falta de pago de las facturas del agua. Ambos problemas crean impactos en la salud mental como el estrés y la ansiedad.

No es difícil imaginar cómo el temor de que el agua no sea segura para beber o que se corte el suministro podría contribuir al estrés, la ansiedad o la depresión, pero la investigación científica emergente también sugiere que el plomo, un contaminante común del agua potable, afecta la salud mental.

Los niños están expuestos a través de la pintura con plomo, el suelo contaminado y el agua potable contaminada, que sigue siendo una fuente principal de exposición. Ningún nivel de exposición es seguro para los niños, y los niveles de plomo en sangre más bajos que los que oficialmente califican como “envenenamiento" siguen siendo para los cerebros en desarrollo.

"Sabemos desde hace mucho tiempo que la exposición temprana al plomo causa problemas relacionados con el aprendizaje y los déficits cognitivos en los niños, pero ahora que se ha seguido a muchos [grupos de niños] expuestos al plomo hasta la edad adulta, también vemos que más adelante en la vida es más probable que padezcan depresión mayor, esquizofrenia y otros trastornos psiquiátricos", indicó Thomas R. Guilarte, profesor, investigador y director del programa Brain Behavior & the Environment, del Robert Stempel College of Public Health & Social Labor, en la Universidad Internacional de Florida.

"No hay duda que, incluso a niveles bajos de exposición, existen asociaciones con trastornos psiquiátricos y del neurodesarrollo", agregó.



Estos hallazgos tienen importantes implicaciones en los Estados Unidos y en el extranjero. Si bien las prohibiciones del plomo en la pintura y la gasolina han tenido un impacto positivo, aproximadamente uno de cada tres niños en todo el mundo todavía está expuesto a niveles nocivos de plomo. "Este no es un problema trivial".

En una encuesta de más de un millón de niños estadunidenses, los investigadores a principios de año informaron que más de la mitad tienen niveles detectables de plomo en la sangre. La exposición fue peor para los niños de color: aproximadamente el 58 por ciento de los niños de mayoría negra y el 56 por ciento de los niños de mayoría hispana tenían niveles detectables de plomo en comparación con el 49 por ciento de los niños de mayoría blanca.

Además, alrededor de 186 millones de personas en los Estados Unidos, aproximadamente el 56 por ciento de la población, bebieron agua de los sistemas de agua potable con niveles de plomo superiores a 1 parte por mil millones (el nivel establecido por la Academia Estadounidense de Pediatría para proteger a los niños del plomo en el agua de las escuelas fuentes) de 2018 a 2020, según un informe del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales .

El oeste de Pensilvania está particularmente en riesgo:

  • El porcentaje de niños de Pensilvania con niveles elevados de plomo en sangre es más del doble que la tasa nacional;

  • Los niveles de plomo en sangre en el condado de Allegheny están disminuyendo en general, pero no de manera equitativa: el porcentaje de niños de color con niveles sanguíneos elevados confirmados es seis veces mayor que el porcentaje de niños blancos con niveles elevados de plomo en sangre;

  • En 2019, se detectó plomo en el 80 por ciento de los sistemas de agua en el condado de Allegheny;

  • Entre los distritos escolares de 10 condados del oeste de Pensilvania que analizaron el agua potable en busca de plomo en 2019, el 71 por ciento informó contaminación por plomo, pero menos de la mitad tomó medidas para eliminarlo.

El porcentaje de niños de Pensilvania con niveles elevados de plomo en sangre

es más del doble que la tasa nacional. (Crédito: Nenad Stojkovic / flickr)


En octubre, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) redujeron el umbral para los niveles de plomo en sangre considerados "más altos que el promedio" de 5 microgramos por decilitro a 3.5 microgramos por decilitro.

Este cambio significará que se considerará que muchos más niños en el condado de Allegheny y en todo el país tienen niveles de plomo en sangre que requieren intervención. Actualmente, cuando se descubre que un niño tiene un nivel de plomo en sangre más alto que el umbral anterior de los CDC de 5 microgramos por decilitro en el condado de Allegheny, el Departamento de Salud del condado de Allegheny ofrece una investigación gratuita en el hogar para analizar muestras de agua, polvo y suelo para detectar plomo.

Chris Togneri, el oficial de información de salud pública del departamento de salud, le dijo a EHN que la agencia aún está revisando el umbral revisado de los CDC para considerar su actualización.

Además de la exposición al plomo y los problemas del agua potable, el oeste de Pensilvania también soporta una carga sustancial de enfermedades mentales.

Entre 2018 y 2020, el 40 por ciento de los adultos en el condado de Allegheny informaron haber tenido uno o más días en los que su salud mental "no era buena", según datos estatales, una cifra que es más alta en el condado de Allegheny que en la mitad de otros condados de Pensilvania, y ligeramente más alto que los promedios estatales. Se estima que el 13 por ciento de los adultos en Allegheny dijeron que su salud mental no era buena durante 14 o más días al mes.

Una encuesta realizada por el Departamento de Salud del condado de Allegheny entre 2015 y 2016 indica que el problema es aún más grave entre los residentes no blancos: el 48 por ciento de los residentes negros y el 47 por ciento de los hispanos dijeron que su salud mental "no era buena" durante uno o más días al mes, en comparación con el 42 por ciento de los residentes blancos.

Togneri dijo que el Departamento de Salud del condado de Allegheny trabaja para abordar las disparidades en la exposición al plomo a través de un índice que clasifica las secciones censales donde los niños son más vulnerables a la exposición al plomo en función de factores como la raza, el nivel de pobreza y la edad de la vivienda.

"Realizamos un mayor alcance en las áreas identificadas como de mayor riesgo, como es el caso en todos los departamentos; más recursos permitirían un mayor alcance".

En Pittsburgh, el número de pacientes pediátricos que buscan tratamiento de salud mental ha aumentado en un 30 por ciento desde la primavera de 2020. Mientras tanto, Pensilvania está experimentando una escasez de trabajadores de la salud mental en todo el estado, y en Pittsburgh, los terapeutas están renunciando en masa a sus trabajos en masa debido al agotamiento.


Vista de Braddock, PA y del río Monongahela, desde el puente Rankin.

El valle de Mon es visible al fondo, incluido el parque Kennywood,

que se extiende hacia Duquesne y Clairton, PA. (Crédito: Njaimeh Njie)

Este es tu cerebro con plomo

Guilarte ha estado estudiando la exposición al plomo desde la década de 1980, cuando el envenenamiento por plomo entre los niños era desenfrenado.

Fue el autor principal de una revisión de la literatura de 2021, que analizó docenas de estudios en humanos y animales y encontró evidencia cada vez mayor de que la exposición infantil al plomo es un factor de riesgo para trastornos psiquiátricos como ansiedad, depresión y trastornos obsesivo compulsivos, así como trastornos del desarrollo neurológico como el TDAH. autismo y síndrome de Tourette.

El mayor de estos estudios examinó a más de 1.5 millones de personas en Estados Unidos y en Europa y encontró que las personas que tenían una mayor exposición al plomo cuando eran niños tenían más probabilidades de tener rasgos de personalidad negativos como menor escrupulosidad, menor amabilidad y mayor neuroticismo en la edad adulta (todos los cuales contribuyen a la enfermedad mental).

"La exposición al plomo afecta un receptor de proteína en el cerebro conocido como receptor NMDA, que es de importancia crítica para el desarrollo, el aprendizaje y la función cognitiva del cerebro", dijo Guilarte, y agregó que el funcionamiento inadecuado del receptor NMDA también se observa en el cerebro de las personas. con ciertas enfermedades mentales (como esquizofrenia).

El receptor de NMDA influye en el desarrollo de neuronas inhibidoras que ayudan a mantener el equilibrio del cerebro. Cuando se daña por la exposición al plomo, crea muy pocas de esas neuronas.

"En un cerebro sano tienes neuronas excitadoras e inhibidoras que operan en un equilibrio exquisito, pero si eso se interrumpe y tienes demasiadas de una u otra, el cerebro se vuelve loco”, explicó.

Durante décadas, los científicos solo consideraron los impactos que estos cambios tuvieron en el cerebro de los niños cuando aún eran niños, pero la investigación emergente sugiere que algunos síntomas del daño causado por el plomo no surgen hasta la edad adulta o incluso hasta la mediana edad.


Una mujer camina por Grant Avenue, en la intersección de Fifth Street en Duquesne, PA. (Crédito: Njaimeh Njie )

El envenenamiento de una generación

Aaron Reuben, investigador de la Universidad de Duke, dirigió el estudio más largo jamás realizado sobre exposiciones al plomo en la vida temprana y resultados de salud mental en la edad adulta. Siguió a 579 personas en Nueva Zelanda desde que tenían 3 años hasta que cumplieron 38 años, y encontró que las personas que estuvieron expuestas a niveles más altos de plomo cuando eran niños tenían más probabilidades de experimentar síntomas de enfermedades mentales en la edad adulta, incluidos los antisociales. comportamiento, trastornos alimentarios, depresión, ansiedad, estrés postraumático, abuso de sustancias, delirios y alucinaciones.

"Debido a que hemos estado siguiendo a estos niños durante tanto tiempo, también podemos ver dónde están como adultos en comparación con dónde estaban sus padres cuando comenzó el estudio", dijo Reuben.

"Hemos descubierto que los niños con niveles bajos de exposición al plomo tienden a desempeñarse un poco mejor que sus padres en general en términos de posición socioeconómica, pero para los niños en el extremo más alto de exposición al plomo, parecen haber bajado la escalera en comparación con sus padres y tienen menor movilidad social ".

El nivel medio de plomo en sangre de los niños del estudio fue de 11 microgramos por decilitro. Ese nivel es más alto de lo que experimentan la mayoría de los niños hoy en día, pero aún ocurre: en el condado de Allegheny, al menos 582 pruebas mostraron niveles de plomo en sangre superiores a 10 microgramos por decilitro en niños menores de seis años entre 2016 y 2020, y en los Estados Unidos. Hasta 234 mil 749 niños tienen, actualmente, niveles de plomo en sangre superiores a 10 microgramos por decilitro.

Más significativamente, ese nivel de exposición al plomo es representativo de las exposiciones experimentadas por toda una generación.

"Los niveles de exposición que observamos son típicos de los niños nacidos en los años 70 en la mayoría de los lugares del mundo cuando todavía se agregaba plomo a la pintura y la gasolina. Calculé que hay alrededor de cien millones de personas de entre cuarenta y cincuenta años que viven en Estados Unidos y que tuvieron una alta exposición al plomo cuando eran niños”, continuó Reuben.

El oeste de Pensilvania tiene una gran población de residentes en ese grupo de edad.

En los condados de Allegheny, Butler, Washington y Westmoreland, los cuatro condados más poblados del oeste de Pensilvania, hay alrededor de 371 mil 656 personas entre 40 y 54 años que probablemente experimentaron altos niveles de exposición al plomo cuando niños.

En 2016, 18 ciudades de Pensilvania, incluidas Pittsburgh, Altoona, Johnstown y Erie, tenían niveles más altos de exposición al plomo entre los niños que los observados en Flint, Michigan, en el apogeo de la crisis del plomo.

Además, informes recientes sobre la crisis del plomo en Pittsburgh revelaron que los niveles de plomo en el agua de la Autoridad de Agua y Alcantarillado de Pittsburgh [PWSA] aumentaron constantemente de 1999 a 2016, y que debido a pruebas inconsistentes, el agua de la región podría haber tenido niveles peligrosamente altos de contaminación por plomo para años antes de que fuera atrapado durante la @crisis del plomo” de la ciudad.

El condado no ordenó la detección universal de plomo en la sangre para los niños hasta 2018, por lo que es difícil evaluar cuán generalizada fue la exposición al plomo durante ese período de tiempo.

Incluso hoy en día, a pesar del programa universal de detección de plomo del condado, alrededor del 35 por ciento de los niños de la región no se hacen la prueba de exposición al plomo. En muchas partes del país, el porcentaje de niños que se someten a pruebas de detección de plomo disminuyó drásticamente el año pasado, probablemente debido a la pandemia de COVID-19.

"No tenemos una buena comprensión de dónde están esos niños o por qué está sucediendo", señaló Michelle Naccrati-Chapkis, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro Women for a Healthy Environment de defensa de la salud.

El límite federal legal para el plomo en los sistemas públicos de agua es de 15 partes por mil millones (ppb), y los niveles de plomo de la PWSA fueron más altos que los de al menos 2013-2016. En todo el país, alrededor de siete millones de personas recibieron servicios de sistemas de agua potable que excedieron el umbral de 15 ppb de 2018 a 2020, según el informe de NRDC.

La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) ha establecido un objetivo de salud no exigible para el plomo en el agua potable pública de cero. En 2019, la agencia propuso revisiones a la Regla de plomo y cobre que reducirían el nivel de acción de 15 ppb a 10 ppb y crearían requisitos más estrictos para reemplazar las líneas de servicio de plomo, pero esas revisiones aún no se han aprobado.


Impactos superpuestos

En todo el país, la pandemia COVID-19 ha cobrado una cuota enorme en la salud mental. En octubre, la Academia Estadounidense de Pediatría, la Academia Estadounidense de Psiquiatría Infantil y Adolescente y la Asociación Nacional de Hospitales de Niños declararon una emergencia nacional en la salud mental de la niñez.

"Necesitamos más recursos y capacidad de salud mental, especialmente para aquellos en crisis extremas de salud mental", dijo Marita Garrett, alcaldesa de Wilkinsburg, un pequeño municipio a unas ocho millas del centro de Pittsburgh, una de las muchas comunidades que ha tenido problemas continuos con la exposición infantil al plomo.

En octubre, Pittsburgh anunció una nueva ordenanza sobre plomo que requerirá pruebas de pintura y polvo con plomo en viviendas de alquiler construidas antes de 1978 (cuando se prohibió la pintura con plomo), implementando planes de seguridad con plomo para reparaciones y demoliciones de edificios que podrían contener pintura con plomo. e instalar filtros de agua potable en instalaciones de agua de propiedad de la ciudad.

Pero el condado de Allegheny alberga 130 municipios autónomos, más que cualquier otro condado del estado, y la ordenanza de Pittsburgh no se aplicará en ellos. Muchos, incluido Wilkinsburg, tienen agencias gubernamentales que cuentan con fondos y personal insuficientes. Garrett dijo que las viejas tuberías de agua de plomo en Wilkinsburg necesitan ser reemplazadas, pero son caras.

Naccrati-Chapkis dijo que Lead Safe Allegheny, una coalición local de agencias gubernamentales y organizaciones sin fines de lucro, espera ayudar a otros municipios del condado a utilizar la ordenanza sobre el plomo de Pittsburgh como modelo para aprobar la propia.

Mientras tanto, las comunidades con exposición infantil al plomo también pueden experimentar otros problemas que pueden afectar de manera desproporcionada la salud mental de las personas, incluida la pobreza, el racismo, la violencia y otras exposiciones ambientales nocivas, incluida la contaminación del aire.

Wilkinsburg es una comunidad mayoritariamente no blanca que experimenta altos niveles de contaminación del aire de Edgar Thomson Mill de US Steel y tiene una tasa de pobreza de más del 24 por ciento.

En este tipo de comunidades, dijo Guilarte, "es casi como la tormenta perfecta para que estos niños tengan problemas de desarrollo". Señaló que el envenenamiento por plomo está relacionado con tasas más altas de delincuencia y violencia, y que es probable que las enfermedades mentales desempeñen un papel.

Las comunidades con altos niveles de pobreza tienen más probabilidades de tener plomo en el agua, pero las investigaciones también han demostrado que, independientemente del nivel de ingresos, los niños negros en los Estados Unidos tienen dos o tres veces más probabilidades que los niños blancos e hispanos de sufrir envenenamiento por plomo: un efecto persistente de prácticas racistas como el marcado rojo y un claro resultado de la injusticia ambiental.

"Esta es una pura consecuencia de nuestra historia de racismo sistémico y un sistema de castas racializado en Estados Unidos que todavía no se ha abordado adecuadamente hoy", indicó Reuben.

Algunos de los casos nacionales más notorios de contaminación generalizada por plomo en el agua potable se han producido en la mayoría de las comunidades negras, como Flint, Michigan; Newark, Nueva Jersey; East Chicago, Indiana, y Benton Harbor, Michigan , que se está desarrollando en este momento.

En el oeste de Pensilvania abundan los ejemplo