• Ambiental News-Miguel Á.

¿Cuánto ha cambiado el medio ambiente en 50 años del Día de la Tierra?


+ Aún queda un largo camino por recorrer, con muchos obstáculos por salvar

El 22 de abril de 1970, veinte millones de estadounidenses participaron en manifestaciones, limpiezas y otras actividades para realizar el primer Día de la Tierra, evento creado por el senador demócrata Gaylord Nelson, de Wisconsin. Fue un momento decisivo para el creciente movimiento ecologista porque los estadounidenses se habían vuelto más conscientes de que la industrialización que había enriquecido al país estaba teniendo un impacto en el medio ambiente y su propia salud.


Los participantes del Día de la Tierra tenían una “causa común de salvar vidas de los subproductos mortales de esa recompensa: los cielos sucios, las aguas sucias, la tierra llena de basura”.


Ese mismo año se crearía la Agencia de Protección Ambiental y la primera de una serie de importantes leyes ambientales. Desde entonces, los esfuerzos para enfrentar varios males ambientales han tenido altas y bajas.


Aunque ha habido enormes avances para frenar la contaminación del aire, la amenaza del cambio climático ha surgido y se ha multiplicado.


Andrea Thompson, editora asociada de Scientific American, analiza algunos indicadores ambientales para ver los progresos desde el primer Día de la Tierra hace 50 años.


CLIMA

A medida que los humanos apilaron más autos en las carreteras y quemaron más carbón y gas natural para obtener electricidad, la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera aumentó constantemente. La concentración promedio de CO2 atmosférico ahora supera las 410 partes por millón (ppm), en comparación con alrededor de 325 ppm en 1970 (y 280 ppm antes de la revolución industrial en el siglo XIX). El exceso de calor atrapado por ese CO2 ya ha elevado las temperaturas globales en aproximadamente un grado Celsius desde tiempos preindustriales.


LA CONTAMINACIÓN DEL AIRE

Entre los problemas fundamentales que llevaron a Nelson y sus colegas a celebrar el primer Día de la Tierra se encontraba la contaminación desenfrenada y mortal que obstruye los cielos de los Estados Unidos. Uno de los peores desastres de contaminación del aire en la historia del país se produjo en 1948, cuando las condiciones climáticas causaron la acumulación de smog en la ciudad industrial de Donora, Pensilvania, enfermando a miles y matando a 20 personas.


El Congreso aprobó varias leyes para limitar la contaminación del aire en los años siguientes, pero la Ley de Aire Limpio de 1970 fue la legislación histórica que realmente marcó el comienzo de la regulación estricta e integral de las emisiones de las centrales eléctricas, fábricas y automóviles.


La ley y sus revisiones posteriores han llevado a notables caídas a nivel nacional en tres contaminantes principales: dióxido de nitrógeno, dióxido de azufre y plomo. El dióxido de nitrógeno y el dióxido de azufre pueden ser dañinos para la salud humana cuando se inhalan, y ambos reaccionan con otros químicos en la atmósfera para crear las partículas que contribuyen al smog. El plomo es altamente tóxico y puede causar problemas neurológicos y cardiovasculares.


Muchos ecologistas y científicos que estudian la contaminación del aire están preocupados de que el progreso considerable en los últimos 50 años se pueda estancar, o incluso revertir por las acciones que la EPA ha tomado durante la administración Trump para debilitar las reglas y la aplicación de la contaminación del aire.


AGUA

Quizás el momento más emblemático de la crisis que afligió a las vías fluviales de los Estados Unidos fue el incendio que estalló en el río Cuyahoga el 22 de junio de 1969, que ayudó a la aprobación de la Ley de Agua Limpia en 1972, que abordó la contaminación que ingresa a las vías fluviales desde la industria, las instalaciones de alcantarillado y la agricultura.


RESIDUOS

Los estadounidenses están produciendo mucha más basura que hace 50 años, y no solo porque la población del país ha aumentado: cada persona genera un promedio de dos kilogramos de desechos al día, en comparación con solo 1.4 k en 1970.


Lo que tiran a la basura también ha cambiado, ya que los desechos plásticos representan un porcentaje mayor que en el pasado. Ese cambio refleja la explosión de productos plásticos en las últimas décadas, de menos de 50 millones de toneladas del material producido en 1970 a más de 320 millones de toneladas en la actualidad.


Aunque el reciclaje y el compostaje de algunos materiales han crecido, gran parte de la basura todavía termina en vertederos: 139.6 millones de las 267.8 millones de toneladas generadas en 2017 (último año para el que hay datos disponibles).


Está claro que hay avances en la necesidad de salvaguardar el medio ambiente, pero aún hay un largo camino por recorrer. Como Nelson escribió en 1984, “la prueba definitiva de la conciencia del hombre puede ser su disposición a sacrificar algo hoy por las generaciones futuras cuyas palabras de agradecimiento no serán escuchadas”.

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