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Declara la UICN extinto al primer pez marino en los tiempos modernos


Pez rojo en peligro crítico de extinción. Crédito: Getty Images


Por David Shiffman El | Número de American Scientific de julio de 2020


Durante siglos, los humanos creyeron que el océano era tan vasto que era imposible hacerle daño medible, pero ahora sabemos que las actividades humanas pueden destruir hábitats marinos críticos, contaminar peligrosamente el agua de mar y hacer que los ambientes marinos sean más ácidos.

La sobreexplotación ha alterado las cadenas alimentarias y ha empujado directamente a muchas especies oceánicas a la categoría en peligro crítico, y ha llevado a algunos animales, incluida la vaca marina de Steller, a la extinción total. El pasado marzo, el suave pez de mano, Sympterichthys unipennis , se convirtió oficialmente en el primer pez marino moderno en ser declarado extinto. Handfish es una familia de 14 especies inusuales que habitan en el fondo relacionadas con el rape de aguas profundas. A diferencia de la mayoría de los otros peces, no tienen una fase larval y no se mueven mucho como adultos, rasgos que los hacen sensibles a los cambios ambientales, según Graham Edgar, ecólogo marino de la Universidad de Tasmania.

"Pasan la mayor parte de su tiempo sentados en el fondo del mar, con una aleta ocasional durante algunos metros si se les molesta", dice Edgar. "Como carecen de una etapa larval, no pueden dispersarse a nuevas ubicaciones y, en consecuencia, las poblaciones de peces de mano están muy localizadas y son vulnerables a las amenazas".

En 1996, agrega, otra especie llamada pez manchado fue el primer pez marino incluido en peligro crítico en la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). El pez de mano liso fue una vez lo suficientemente común como para ser una de las primeras especies de peces descritas por los exploradores europeos en Australia. Ahora no se ha informado nada en más de un siglo, a pesar del muestreo científico frecuente en su rango conocido.

Las pautas de la Lista Roja definen oficialmente "extinto" como "no hay duda razonable de que el último individuo ha muerto". Edgar y los miembros del Equipo Nacional de Recuperación de Handfish de Australia se vieron obligados a llegar a esa conclusión a principios de este año, y la Lista Roja lo colocó en la categoría extinta.

Los científicos no están seguros exactamente de qué terminó la especie, pero otros en la región están amenazados por la pesca de arrastre, la contaminación y el cambio climático. Edgar dice que otras especies de peces marinos también pueden estar extintas, aunque los científicos aún no pueden hacer la llamada. Muchos más están en peligro crítico.

"Puede ser difícil imaginar por qué un pequeño organismo que ocupa un pequeño nicho en un lugar que pocos humanos visitan podría ser importante, pero es una enzima de un microbio extremófilo que se está utilizando en las pruebas para diagnosticar COVID-19 en este momento", dice Katie Matthews, científico jefe de Oceana, grupo de conservación sin fines de lucro. "La biodiversidad importa, incluso si no puedes verla con tus propios ojos". Idealmente, esta noticia será una triste llamada de atención: "Algunas especies restantes de peces de mano están en peligro", dice Matthews, "pero con una acción inteligente, podemos mitigar esas amenazas".

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