• Ambiental News-Miguel Á.

Descubren fósil de coral anterior al impacto humano


+ El Instituto Smithsoniano también encuentra semejanzas con un coral actual, en Bocas del Toro


Panamá.- Los corales fósiles muestran cómo eran los arrecifes antes del impacto humano y revelan un arrecife moderno de “punto brillante” con aparente resistencia a largo plazo al deterioro causado por los humanos, descubrieron investigadores del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI por sus siglas en inglés).


Los científicos encontraron un enorme arrecife de coral fosilizado de 7000 años cerca de su Estación de Investigación en Bocas del Toro; con una extensión de aproximadamente 50 hectáreas, este arrecife dio a los paleontólogos una visión inusual de un arrecife “prístino” formado antes de que llegaran los humanos.


“Todos los arrecifes modernos en el Caribe han sido afectados de alguna manera por los humanos”, comentó el investigador Aaron O’Dea, por lo que “queríamos cuantificar ese impacto comparando los arrecifes que se formaron antes y después del asentamiento humano”.


El equipo cavó trincheras de cuatro metros de profundidad en el arrecife fósil y recolectaron muestras de escombros y calcularon la edad con datación radiométrica de alta resolución. “Los fósiles están exquisitamente conservados”, comentó O’Dea. “Encontramos corales ramificados en posición de vida con preservación fósil químicamente prístina; ahora clasificamos todo, desde caracoles y almejas hasta erizos de mar, espículas de esponja y dentículos dérmicos de tiburón”.


La evidencia arqueológica de Bocas del Toro indica que los colonos usaron de forma extensiva los recursos marinos hasta hace unos dos mil años, por lo que el arrecife fosilizado es anterior al impacto humano por miles de años.


Después de comparar los fósilizados con los corales de los arrecifes cercanos, el equipo se sorprendió al encontrar un arrecife moderno que se parecía mucho al arrecife anterior al asentamiento y decidieron llamaron un “punto brillante”, al tiempo que se preguntaron por qué este arrecife es más similar al arrecife prehistórico que los otros.


“La mayoría de los arrecifes actuales en Bocas del Toro no se parecen en nada a los de hace siete mil años”, comentó Andrew Altieri, ex científico de STRI. “Eso confirmó nuestras expectativas, dado lo que sabemos sobre el deterioro reciente causado por los humanos, por lo que nos sorprendimos mucho al descubrir un arrecife moderno que no se distingue en su composición comunitaria de los arrecifes antiguos”.


El equipo descubrió que este arrecife de “punto brillante” había estado en ese estado durante siglos, lo cual sugiere resistencia, comentó Mauro Lepore, ex becario postdoctoral de STRI.


El equipo evaluó los factores ambientales actuales como la calidad del agua, la hipoxia, la temperatura, el aspecto y la forma, pero ninguno explicó por qué el arrecife se parece más al de impacto pre-humano. Las únicas pistas eran que estaba más alejado de la actividad humana y que el coral cuerno de ciervo, que domina el arrecife, había demostrado anteriormente que consistía en clones resistentes a la enfermedad de la banda blanca.

Se necesita más trabajo para comprender por qué este punto brillante persiste ante los impactos humanos, pero el equipo propone que este tipo de registros fósiles pueden ayudar en la conservación, al establecer qué ecosistemas han sido irrevocablemente alterados y cuáles preservan elementos de lo que era natural.


Una vez identificados, estos “puntos brillantes” podrían actuar como una guía para conservar otros ecosistemas.

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