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El Nobel de Economía en subastas premia un trabajo que tiene urgencia en la modernidad


Paul Milgrom (izquierda) y Robert Wilson comparten el premio Nobel 2020 de ciencias económicas por las mejoras en la teoría de las subastas y la invención de nuevos formatos de subastas. Crédito: Elena Zhukova para Stanford Graduate School of Business


El premio Nobel de ciencias económicas 2020 premia el trabajo en una forma antigua de transacción que ha adquirido una nueva complejidad y urgencia en la era moderna: la subasta.

Los conocimientos sobre la teoría de subastas hechos por Paul Milgrom y Robert Wilson, ambos de la Universidad de Stanford en California, han encontrado aplicaciones que van desde la fijación de precios de bonos del gobierno hasta la concesión de licencias de bandas de espectro de radio en telecomunicaciones.

Diane Coyle, de la Universidad de Cambridge, Reino Unido, dice que el Nobel, anunciado el 12 de octubre, será bien recibido. “Estos dos no solo hicieron un trabajo fundamental por sí mismos”, dice ella, “sino que también inspiraron a grupos de investigadores más jóvenes”.

El economista Preston McAfee de Google está de acuerdo. "Yo, y miles como yo, utilizamos los frutos de su trabajo a diario para hacer que los mercados funcionen mejor: mejorar los precios, gestionar los incentivos, facilitar la toma de decisiones y aumentar la eficiencia".

Su investigación se ha cruzado con la informática y la ingeniería de comunicaciones para sentar las bases de muchas plataformas en línea, agrega Coyle.

El economista John Kagel de la Universidad Estatal de Ohio en Columbus, EE. UU., Lo calificó como “una selección excepcional”.

Las plataformas en línea como eBay han sensibilizado al público sobre algunas de las complejidades de las subastas. Hay muchas formas de organizarlos: por ejemplo, en una llamada “subasta inglesa”, el artículo en oferta simplemente va al mejor postor; mientras que en una “subasta holandesa” la venta comienza con un precio alto y los postores presentan el precio que están dispuestos a pagar.

Pero la licitación se ve afectada por muchos más factores que podrían reducir la ganancia final del vendedor, causar pérdidas al postor ganador, crear ineficiencias en la asignación o dañar el bien público. El trabajo de los dos galardonados ha ayudado a reducir estos problemas y a sugerir formas nuevas y más eficientes de llevar a cabo las subastas.

Un problema es que diferentes postores pueden tener diferentes grados de conocimiento sobre un artículo en venta. Por ejemplo, en una subasta de propiedad, todos los postores de una propiedad tendrán acceso a información pública, como su valor de reventa. Pero otros tipos de información, como los daños estructurales ocultos, serán privados y no todos los conocerán.

Un postor que no tenga dicha información podría terminar pagando de más si quiere comprar la propiedad. Es posible que puedan inferir lo que otros saben sobre el valor si las ofertas son públicas, y la gente comienza a abandonar, pero no si las ofertas son privadas.

A finales de los sesenta y setenta, Wilson mostró lo que sucede con los precios y las ganancias en las subastas cuando los postores tienen diferentes grados de información privada.

Además, si la información sobre una propiedad es muy incierta, si la naturaleza del vecindario está cambiando rápidamente, por ejemplo, eso podría hacer que los compradores sean cautelosos y reducir las ganancias del vendedor. En la década de 1980, Milgrom, un ex estudiante de doctorado de Wilson, desarrolló modelos (en parte en conjunto con Robert Weber de la Universidad Northwestern) que demostraron que existe un incentivo para que los vendedores recopilen y compartan información experta con los postores, dentro de diferentes formatos de subasta. Las predicciones de cómo esa información pública ayuda a evitar pérdidas a los vendedores y aumenta sus ingresos han sido fruto de experimentos, dice Kagel.

Un espectro de opciones

Las subastas pueden ser más complejas cuando los bienes a la venta se pueden dividir en partes o lotes, por ejemplo, cuando los gobiernos venden licencias a empresas que licitan para operar en los mercados de energía, telecomunicaciones o transporte. Un problema para tales subastas es que los vendedores son vulnerables a la colusión entre compradores para mantener bajo el precio de compra. El trabajo de Wilson en la década de 1970 ayudó a identificar estos problemas y a diseñar nuevas subastas para evitarlos, por ejemplo, en los mercados de suministro de electricidad.

Las ventas de artículos también pueden ser interdependientes. Un ejemplo clásico en la década de 1990 fue la venta de bandas de radiofrecuencia a empresas de telecomunicaciones para redes de telefonía móvil, que muchos países decidieron que era mejor hacerlo mediante subastas.

Si los derechos de las bandas de frecuencia se subastaran simplemente región por región, una empresa nacional de telecomunicaciones no podría estar segura de adquirir la misma frecuencia en todas partes. Y el valor para ellos para una región dependería de si podían comprar la misma banda de frecuencia en otro lugar. El mosaico de cobertura resultante también sería inconveniente para los usuarios.

Para abordar estos problemas, Milgrom y Wilson (e independientemente, McAfee) idearon la subasta simultánea de múltiples rondas (SMRA). Aquí, los postores pueden realizar ofertas en varias rondas de licitación. Esto les da la oportunidad de obtener algo sobre la información privada de los demás mientras realizan ofertas, lo que genera resultados más justos y eficientes.

Este enfoque se utilizó en 1994 para la subasta de licencias de telecomunicaciones en los Estados Unidos y se ha adoptado en Canadá, India y varios países europeos y escandinavos. Milgrom también ha ideado otros formatos que alivian algunas de las deficiencias del SMRA.

“A diferencia de muchos teóricos, Wilson y Milgrom llevaron su trabajo al mundo real y transformaron las políticas gubernamentales hacia las subastas en todo el mundo”, dice McAfee.

“No había duda de que estos dos ganarían el premio Nobel en algún momento”, dice el economista Paul Klemperer de la Universidad de Oxford. “Podría haber sucedido en cualquier momento de los últimos 20 años”.

“Uno podría incluso imaginarse a Paul Milgrom con un segundo premio Nobel”, agrega, por su trabajo en economía de la información y organización industrial. Milgrom ha dado un discurso de aceptación del Nobel antes: en 1996, como sustituto de William Vickery, quien murió tres días después del anuncio de su premio por sentar las bases de la teoría de las subastas en la década de 1960.

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