• Ambiental News-Miguel Á.

Las mujeres olvidadas en la historia del agua


+ Muchas de ellas han desempeñado un papel fundamental

El 22 de marzo de cada año se celebra el Día Mundial del Agua, pero ha habido muchas mujeres que han participado en el sector del agua y a quienes no sólo no se ha reconocido, sino que con el paso de los años se les ha olvidado en el devenir histórico. La falta de reconocimiento de su trabajo obedeció, la mayoría de las ocasiones, a la estructura patriarcal de la sociedad.



María La Judía (entre el siglo I y siglo III d.C.), se considera que fue la primer mujer alquimista, y es conocida también como María la Hebrea o Miriam la Profetisa, quien inventó lo que ahora conocemos como el “baño María”. Otros de sus inventos fueron el tribikos, una especie de alambique de tres brazos que se utilizaba para obtener sustancias purificadas a través de la destilación, y el kerotakis, un aparato de reflujo usado para calentar sustancias utilizadas en la alquimia y recoger sus vapores.




Hipatia de Alejandría (370-415), reconocida por sus aportaciones a la filosofía, matemáticas y astronomía, también se interesó por la mecánica y contribuyó al mundo del agua con la invención de un destilador, un artefacto para medir el nivel del agua y un hidrómetro graduado para medir la densidad relativa de los líquidos, precursor del actual aerómetro.

La alquimista y escritora italiana Isabella Cortese (siglo XVI) recogió en el libro “Los secretos”, publicado en 1561, toda su vida. La obra, que es una autobiografia, se divide en cuatro partes: remedios para diversas enfermedades, química, cosméticos y consejos para llevar la casa y recetas de cocina. Dedicó más de 30 años al estudio de libros antiguos y viajó por Europa Oriental, donde aprendió las artes de la alquimia.




Marie Meurdrac (1610-1680), alquimista y química francesa; su obra “Química caritativa y fácil para mujeres” fue una de las primeras escritas sobre las temáticas de química y farmacéutica por una mujer y para las mujeres. Algunos de sus métodos todavía se utilizan hoy en día y el libro tuvo un gran éxito y varias ediciones en los años siguientes. Se sabe que su formación fue fundamentalmente autodidacta, aunque visitó los talleres de Química y Farmacia de Jean Beguin en París.




Elizabeth Fulhame (siglo XVIII), química escocesa que llegó a ser miembro honoraria de la Sociedad Química de Filadelfia. Entre sus obras destaca “Ensayo sobre la combustión”, cuyo propósito era encontrar aplicaciones prácticas en sus experimentos, aunque dedicó su vida a la química teórica. Fulhame publicó sus experimentos sobre las reacciones de oxidación en presencia de agua y su trabajo supuso un paso muy importante para la química, además de un hito para la mujer en la ciencia.




Marie-Anne Pierrette Paulze (1758-1836), considerada la madre de la química moderna, cuyo interés por esta disciplina devino de su matrimonio con Antoine Lavoisier. Sus contribuciones a este campo son menos conocidas que los de su marido. Tras la muerte de Lavoisier durante la Revolución Francesa, reunió su documentación, la ordenó y publicó “Memorias de Química”, que sentaría las bases que la química moderna. El primer volumen contiene los trabajos sobre el calor y la formación de los líquidos, mientras que el segundo está dedicado a las ideas sobre combustión, aire, calcinación de metales, acción de los ácidos, y la composición del agua.




Ellen Swallow Richards (1842-1911) fue la primera mujer en entrar en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachussets (MIT) para estudiar química. Su trabajo, junto al de su marido, sobre el análisis de la química del mineral, le llevó a ser la primera mujer elegida para ser miembro del American Institute of Mining and Metallurgical Engineers.


Su ámbito profesional se centró en el medio ambiente: análisis del aire, del agua y de la tierra. Fue pionera en la protección del medio ambiente. Se le considera una de las fundadoras de la “higiene ambiental”, o una de las madres de la ingeniería ambiental. Fundó el Women's Laboratory, un programa para mujeres en el MIT, donde enseñaba a las mujeres química básica e industrial, biología y mineralogía.


En 1887, a Ellen Richards se le asignó el trabajo de laboratorio sobre el suministro de agua en Estados Unidos, lo que llevó a que en 1890 se estableciera un programa de Ingeniería Sanitaria en el MIT. Como profesora, enseñaba a su alumnado el análisis de agua potable, aguas residuales y el aire.


Sus estudios influyeron profundamente al estudio de las aguas residuales, y contribuyó a la fundación del Instituto Oceanográfico de Woods Hole, donde investigó sobre la contaminación del agua y diseñó sistemas seguros para el aprovisionamiento. También fundó una ciencia llamada “Economía Doméstica”, una mezcla entre cocina, nutrición, abastecimiento de agua, higiene y salud.




Agnes Pockels (1862-1935) fue científica pionera en el campo de la tensión superficial molecular y las monocapas. A pesar de no contar con acceso a educación formal durante su infancia, mostró un gran interés en la física desde niña. Todo el acceso a literatura científica lo tuvo a través de su hermano.


Agnes realizó sus pruebas con lo que tenía a la mano: el agua para fregar los platos, y así descubrió la influencia de las impurezas en la tensión superficial de los líquidos. Para medir la tensión superficial, diseñó y perfeccionó su propio instrumental y un método cuantitativo para medir el tamaño de las moléculas y la tensión superficial de monocapas de aceites, grasas y jabones, con el que logró una gran precisión. Este instrumental se conoce como la “cubeta de Pockels”.


Gracias al apoyo de John William Strut, publicó su primer trabajo en “Nature”, con el título “Surface Tension”, y hasta su muerte publicó dos veces más en la mencionada revista.

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