• Ambiental News-Miguel Á.

No hay vacuna contra el cambio climático, que afecta la salud de los seres humanos: especialista


+ Una otorrinolaringóloga cuenta cómo repercute el calentamiento global en sus pacientes


La temporada de incendios forestales comenzó con vigor. El caluroso verano empeora la sequía y seca la vegetación, un ambiente por desgracia ideal para que se desaten los incendios forestales, pero esa es sólo una consecuencia del calentamiento global, que también provoca inundaciones, tormentas torrenciales y muertes relacionadas con el calor. 

De hecho, la crisis climática ha provocado una crisis de salud pública generalizada, afirma la doctora Neelu Tumala, quien como especialista de oído, nariz y garganta (otorrinolaringología), ve los efectos cada vez más a menudo en sus pacientes, en un artículo publicado en la revista Scientific American.

Neelu Tummala es una otorrinolaringóloga de la George Washington Medical Faculty Associates y defensora del clima con un interés especial en la intersección del clima y la salud; es miembro de Public Voices con The OpEd Project y el Programa de Yale sobre comunicación sobre el cambio climático.

Recuerda a una paciente que llegó tarde a su cita durante una ola de calor en julio: “Cuando entré, dijo: ‘Siento mucho llegar tarde, estuve despierta toda la noche paseando a mi nieta por la estación de tren’. Sin aire acondicionado en casa, la niña sudaba a través de su ropa en el calor de la noche, poniéndola en riesgo de deshidratación.

Julio de 2019 fue el julio más caluroso registrado; luego septiembre, enero, mayo y agosto de 2020 fueron cada uno los meses más calurosos registrados. “Esto ya no es una coincidencia, sino un patrón. El dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero importante que contribuye al calentamiento global, ha aumentado 9 por ciento desde 2005 y en un 31 por ciento desde 1950.

Un informe especial del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de la ONU señaló que el mundo ya se ha calentado alrededor de un grado Celsius a partir de los niveles industriales, y destacó la urgencia de actuar para limitar el calentamiento a 1.5 grados, además de advertir que un aumento de dos grados conducirá a un calor extremo sin precedentes, escasez de agua y de alimentos en todo el mundo.

El calor afecta a todas las partes del cuerpo humano. “Puede provocar agotamiento por calor, insolación, ansiedad, deterioro de la función cognitiva e incluso la muerte prematura por enfermedades cardíacas y pulmonares”. 

En todo el país, los problemas de salud derivados de la crisis climática son cada vez más reconocidos, lo que empuja a miles de proveedores médicos (médicos, enfermeras, farmacéuticos, terapeutas, estudiantes de medicina) a convertirse en defensores del medio ambiente y luchadores contra el cambio climático.

“En mi propia práctica, explico a los pacientes cómo la crisis climática afecta su salud. Por ejemplo, además de contribuir al calentamiento global, el aumento de los niveles de dióxido de carbono aumenta la cantidad de polen que producen las plantas, a consecuencia de tasas más altas de fotosíntesis. Este aumento en los niveles de polen puede provocar un empeoramiento de los síntomas de alergias”. 

Otro ejemplo son las partículas finas (conocidas como PM2.5) asociadas con la contaminación del aire, muchas de las cuales están relacionadas con la quema de combustibles fósiles que ayudan a impulsar el calentamiento. Cuando inhalamos estas partículas, viajan por las vías respiratorias y se depositan en los diminutos sacos de aire llamados alvéolos pulmonares, lo que causa inflamación y potencialmente empeora los síntomas del asma. 

Las explicaciones son simples, pero los riesgos para la salud son generalizados y complejos. La contaminación por ozono a nivel del suelo, que empeora en climas cálidos, también puede dañar a las personas con asma y otras enfermedades respiratorias, como la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).

Ese daño recae de manera desproporcionada sobre los pobres. “Las personas más ricas que viven en América del Norte tienen una huella de carbono per cápita que es25 por ciento más alta que la de los residentes de bajos ingresos, y algunos suburbios ricos producen emisiones 15 veces más emisiones que los vecindarios cercanos. 

Estas emisiones de carbono contribuyen al calentamiento global y las consecuencias para la salud posteriores se sienten mucho más allá del vecindario que las produce. Los adultos mayores, la niñez, las comunidades de bajos ingresos y las comunidades de color son, en promedio, menos resistentes a los impactos del cambio climático en la salud.

Por lo tanto, “la crisis climática está provocando una crisis de salud pública desproporcionada y, lo que es peor, es un multiplicador de amenazas”, agrega la especialista médica. 

En un momento en que muchos estadounidenses enfrentan desafíos económicos, las continuas olas de calor y las facturas de energía más altas que generan amenazan el acceso al agua y la seguridad energética. Los beneficios económicos de una economía baja en carbono son claros. Las estimaciones sugieren que sin inversiones climáticas, Estados Unidos enfrentará un daño económico por el cambio climático equivalente a entre el 1 y 3 por ciento del PIB anual para el 2100.

La mayoría de los estadounidenses cree que se está produciendo un calentamiento global. “La crisis climática ha sido etiquetada injustamente como política cuando, de hecho, la gente reconoce que es necesario hacer algo al respecto”. 

Incluso para aquellos que aparentemente no se ven afectados, existe un creciente reconocimiento mundial de que las salvaguardas de vivir en una comunidad protegida y brindar atención médica experta eventualmente fallarán si el calentamiento global continúa sin control. 

“Desafortunadamente, no habrá vacuna en seis meses o un año para la crisis climática. El único tratamiento es la acción climática colectiva en el presente”, añadió.

La acción climática es un requisito de nuestros líderes electos y debemos encomendarlo a nosotros mismos. Puede ser tan simple como educar a familiares y amigos al realizar compras sostenibles y buscar opciones de viaje; incluye comer menos carne, desconectar los dispositivos electrónicos y alzar la voz contra la industria de los combustibles fósiles. 

“Con un aumento en la demanda de boletas ausentes para las elecciones de noviembre, es crucial solicitar boletas por correo de inmediato para asegurarse de que se escuchen nuestras voces: Estados Unidos es el segundo mayor emisor de gases de efecto invernadero y debemos votar por una política ecológica”. 

La acción legislativa y el trabajo de cambio de políticas, como lo demuestra la Ley de Aire Limpio y sus enmiendas posteriores, que se proyecta salvarán 230 mil vidas en 2020.

La crisis climática es un problema de salud pública y debemos comenzar a sanar el planeta para curarnos unos a otros. “Luchar contra la crisis climática es una de las cosas más patrióticas que podemos hacer ahora mismo; protegerá nuestra salud y la de nuestros vecinos en todo el país y el mundo, y nos permitirá a todos vivir en este planeta, el único hogar que tenemos”.

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